Tại giải đó, Nhật cũng có 4 điểm và hiệu số 4/4 như Senegal, thành tích đối đầu 2 đội cũng bằng nhau do hòa 2-2. Nhưng Nhật được xếp trên nhờ FIFA lần đầu áp dụng chỉ số fair-play làm tiêu chí so sánh khi các đội cùng điểm, cùng hiệu số, cùng số bàn thắng và thành tích đối đầu. Trong khi Nhật nhận 4 thẻ vàng thì Senegal nhận đến 6 thẻ.

Mặc dù vậy, cách Nhật đi tiếp nhờ "fair-play" vẫn bị chỉ trích vì cách đội bóng Đông Á thi đấu ở lượt cuối không được "fair" cho lắm. Cụ thể, phút 74, Nhật đang bị Ba Lan dẫn 1-0 nhưng khi biết Colombia cũng vừa chọc thủng lưới Senegal thì tuyển Nhật chơi chậm lại. Trong 10 phút cuối, các cầu thủ Nhật chuyền bóng qua lại câu giờ để tránh bàn thua và thẻ phạt. Nhật khi ấy đã đặt hết số phận mình vào tay Colombia và may mắn là Senegal không ghi nổi bàn gỡ hòa nên Nhật đi tiếp.

Bất cứ đội bóng nào rơi vào hoàn cảnh Nhật đều có quyền lựa chọn đá câu giờ nhưng câu giờ thì khó gọi là fair-play. Tuyển Việt Nam tại giải Asian Cup 2019 thì không có cơ hội chơi câu giờ vì trận nào chúng ta cũng phải căng mình tìm bàn thắng cho đến tận phút cuối. Do vậy, Việt Nam đi tiếp nhờ fair-play thuyết phục hơn so với cách Nhật làm tại Nga mùa hè năm ngoái.

A.T